Histoire du Surf
24-11-2020

Histoire du Surf

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Histoire du Surf

 

   

 

Que se passe-t-il lorsque deux surfeurs d'âge moyen pagaient dans la file d'attente d'un surf break californien de renommée mondiale ?
Lorsque les deux surfeurs en question sont de sérieux historiens des sciences dans des universités californiennes réputées, le résultat est un nouveau tome fascinant sur l'un des plus vieux sports du monde : The World in the Curl : Une histoire peu conventionnelle du surf.
Peter Westwick, expert en histoire de l'industrie aérospatiale à l'université de Californie du Sud, et Peter Neushul, historien de recherche à l'université de Californie, Santa Barbara, surfaient sur un spot appelé Cojo près de Santa Barbara lorsqu'ils ont décidé de combiner leurs passions pour l'histoire et le surf. Mais le résultat n'est pas seulement une liste de gagnants de concours ou un traitement superficiel d'un phénomène de la culture pop qui a imprégné tout, de la musique au cinéma en passant par la mode.
Westwick et Neushul tentent plutôt d'expliquer les grands événements historiques à travers la lentille de ce que l'on présume à tort être l'un des sports les moins sérieux - une industrie mondiale de dix milliards de dollars qui compte plus de 20 millions de pratiquants dans le monde. En cours de route, ils démolissent plusieurs mythes sur ce sport et se plongent dans la riche culture hawaïenne qui continue de l'imprégner, tout en découvrant des révélations fascinantes sur les voûtes de l'histoire du surf.
Qui aurait pu deviner que la phrase "recherche du bonheur" de la Déclaration d'indépendance pouvait être inspirée par les premiers récits de surf ? Ou que la planche de surf moderne a en fait des racines profondes dans le complexe militaro-industriel ? Ou qu'après que Daniel Ellsberg ait divulgué les documents du Pentagone pendant la guerre du Vietnam, il a réduit son stress en attrapant quelques vagues ?

 

   L'auteur de la contribution, Joel Bourne, a récemment parlé avec les auteurs de l'histoire non conventionnelle du surf.

PW : Cela vient d'un autre historien nommé Andy Martin dans un livre qu'il a écrit sur la période des Lumières et du Romantisme et qui a eu des aperçus fascinants. Les révolutions française et américaine ont eu lieu au moment où ces incroyables images littéraires revenaient des explorateurs du Pacifique tropical. Le surfeur sur une vague tropicale est l'antithèse même de ce que nous faisions en Europe, qui consistait à perfectionner la guillotine et les meilleurs moyens de s'entretuer.
Si vous êtes assis en Europe ou en Amérique coloniale et que vous lisez ces récits de voyageurs revenant du Pacifique Sud qui décrivent "le plaisir le plus suprême", cela peut vraiment vous faire réfléchir. Cela pourrait vous faire penser : "Wow, ces surfeurs ont raison".

 

Vous écrivez que le surf sur les vagues était en fait pratiqué dans de nombreuses cultures côtières autour des tropiques, mais qu'il a atteint son apogée à Hawaï non seulement à cause de l'eau chaude et des vagues constantes, mais aussi à cause de l'énorme productivité des champs de taro et des étangs à poissons qui permettaient aux premiers Hawaïens non seulement d'être extrêmement en forme, mais aussi de prendre trois mois de congé chaque année pour surfer.

 

PN : Je travaille sur les systèmes d'aquaculture depuis des années. J'allais à Hawaii avec mon père, qui était un célèbre botaniste marin [Michael Neushul, Jr, un expert renommé en matière de varech et d'autres algues], donc je connaissais les étangs à poissons. En regardant le surf, cela m'a fait réfléchir : comment ces gens peuvent-ils être des athlètes aussi extraordinaires ? Comment pouvaient-ils avoir le temps de faire cela dans un état de subsistance ?
C'étaient des gens remarquables, non seulement par la façon dont ils pouvaient traverser de longues étendues d'océan, mais aussi par leur régime alimentaire et leur énorme accès à la nourriture. La taille des étangs à poissons et la quantité de protéines qui en sortaient étaient tout simplement incroyables. Ce qui est unique chez les Hawaïens, c'est l'émergence de ce passe-temps de surfeur.
L'un des mythes de longue date que l'on retrouve dans le livre est que les missionnaires protestants prude, venus à Hawaii depuis la Nouvelle Angleterre, étaient repoussés par les hommes et les femmes presque nus qui s'amusaient tant ensemble dans l'eau et ont utilisé leur influence considérable pour mettre fin au passe-temps favori des habitants de l'île.

 

   

PW : L'histoire habituelle est que les missionnaires sont arrivés et ont mis fin au surf. Mais c'est trop beau et trop soigné. Ce n'était pas les missionnaires. C'était la perte du temps de loisir qu'ils avaient auparavant.
Lorsque les puissances coloniales ont introduit l'économie de marché, ils ont rapidement travaillé dans les plantations de sucre et ont eu beaucoup moins de temps pour surfer. Surtout, ils ont souffert d'un effondrement démographique dévastateur dû aux maladies que les Occidentaux ont apportées.
Vous écrivez que les Hawaïens ont été décimés, jusqu'à peut-être 10 % de leur population d'avant le contact, en très peu de temps.
PN : En gros, le Capitaine Cook arrive, il part, et quand il revient, la syphilis sévit parmi la population. Après cela, il n'y avait plus vraiment de purs Hawaïens. Il y a des gens avec un peu de sang hawaïen. Ils ont dû faire venir des Chinois, des Philippins et des Japonais juste pour travailler la canne à sucre parce que les Hawaïens étaient tellement décimés par la maladie.
 
 
Le surf a commencé sa renaissance au début du XXe siècle en tant qu'attraction touristique par les promoteurs immobiliers d'Hawaï puis de Californie, qui voulaient faire entrer les gens dans leurs hôtels de bord de mer. Mais les gens ont tendance à oublier que le type qui a largement contribué à réintroduire le surf, ainsi que la culture hawaïenne, dans le monde était en fait un nageur olympique et détenteur d'un record du monde, Duke Kahanamoku.
PN : Duke était, et sera toujours, le plus grand surfeur de tous les temps. Combien de sports ou de passe-temps le Michael Phelps du monde a-t-il comme pièce maîtresse ? C'était juste un athlète phénoménal. Il a été l'homme le plus rapide sur l'eau pendant 16 ans. Et il avait aussi cet esprit, cette présence.
Mais son histoire est quelque peu tragique. Pour conserver son statut d'amateur, il a travaillé dans des stations-service. Il a travaillé pour la ville d'Honolulu. Finalement, il a travaillé comme shérif pendant un certain temps. Puis il est devenu une sorte de chef d'accueil, le représentant de l'aloha. Lorsqu'un président arrivait, Duke était là et il lui parlait. D'une certaine manière, c'était triste, car sa vie était représentative de ce qui est arrivé à beaucoup des hawaïens restants. Ils ont presque été marginalisés d'une certaine manière. D'autres ont gagné de l'argent grâce à son nom.

 

Hawaii a donc fourni l'âme du sport, mais vous écrivez que la Californie a fourni les grands progrès technologiques qui ont permis sa diffusion dans le monde entier, des planches plus légères et plus hydrodynamiques, à la prévision des vagues, aux combinaisons de plongée qui ont étendu le surf à des climats plus froids. Une grande partie de cette technologie est issue de la recherche militaire et aérospatiale menée à Caltech. Gerard Vultee, ingénieur aéronautique de Caltech et co-concepteur du Lockheed Vega d'Amelia Earhart avec son aile fixe rigide et creuse, était un ami et concurrent de Tom Blake, qui a inventé la première planche de surf creuse dans le même esprit. Bob Simmons, qui a apporté la fibre de verre, la mousse et l'hydrodynamique avancée aux planches de surf, était un ingénieur en mécanique de Caltech, tandis que Hugh Bradner, un ingénieur de Caltech qui a travaillé sur le projet Manhattan, est devenu le père de la combinaison néoprène moderne.

 

   

PW : Ce que nous essayons de comprendre, c'est pourquoi le surf a prospéré dans des endroits particuliers à certaines époques, que ce soit à Hawaï avant la colonisation ou en Californie au milieu du 20e siècle. L'approche standard de l'historien est "pourquoi alors, pourquoi là-bas ?" Que se passe-t-il d'autre qui pourrait promouvoir le surf ? Ce qui se passe en Californie au milieu du XXe siècle, c'est l'industrie de la défense, et surtout l'industrie aérospatiale.
Donc vous essayez de trouver des liens. Et bien sûr, même dans les années 20, il y avait Gerry Vultee, puis la Seconde Guerre mondiale avec Bob Simmons, Hugh Bradner et Walter Munk [le père de la prévision des vagues], tous à Caltech. Tous ces gens qui venaient de l'industrie de la défense surfaient aussi.
Vous vous plongez également dans le côté plus jeune de ce sport qui a émergé dans les années 1960, avec la Fraternité de l'amour éternel, un groupe de surfeurs californiens qui a créé une vaste opération de trafic de drogue.

 

   

PW : Les surfeurs ne sont pas seulement le reflet des années 60, ils ont aussi contribué à créer les années 60 parce que ce sont eux qui étaient à l'origine de cette énorme quantité de drogue. Cette image des surfeurs comme une bande de cheveux longs sur la plage qui n'arrive pas à s'organiser les uns avec les autres a peut-être contribué à leur fuite.When you read federal task force reports on the menace of drug smuggling, the feds refused to believe these hippie surfers could possibly pull off something this complex and this organized. It was a major global network that these guys were running out of Laguna. They brought in millions of LSD doses, among other things.

 

Vous abordez également certains des problèmes environnementaux côtiers auxquels les surfeurs sont confrontés, notamment les eaux usées non traitées qui se retrouvent dans l'océan.

 

   

PN : Une des choses les plus choquantes pour moi est que vous allez sur la côte nord et qu'ils n'ont même pas de système d'égout à Oahu. Ils ont des fosses septiques. En fait, par temps de pluie, vous pourriez vous retrouver avec ce dont vous vous êtes débarrassé ce matin-là.

 

J'ai emmené ma fille faire un projet scientifique sur la numération des coliformes fécaux dans l'océan à Goleta, en Californie, où les eaux usées sont traitées dans notre région. Le gars là-bas m'a dit que les coliformes fécaux sont toujours là. C'est juste quand ils deviennent plus aigus que vous fermez la plage. Donc vous nagez toujours dans les coliformes fécaux, où que vous alliez.
La seule question est de savoir si cela va suffire à vous rendre malade.
Le livre contient une section importante sur la façon dont l'augmentation du nombre de surfeuses peut être directement liée à l'influence du Titre IX de l'amendement fédéral de 1972 sur l'éducation, parrainé par la légendaire députée hawaïenne Patsy Mink.

 

   

PN : Je voulais vraiment savoir si Mink avait déjà surfé. J'ai donc appelé sa fille, et elle a dit non, c'était une fille de plantation. Elle n'a pas surfé. Le surf n'est pas un sport universitaire. Mais une fois le titre IX obtenu, les filles deviennent des athlètes, elles jouent au basket-ball, au volley-ball, à la natation. Si vous savez nager, vous savez surfer.

 

La natation féminine a pris son envol grâce au Titre IX et a donc eu un impact énorme, énorme sur l'athlétisme aux États-Unis. Je pense que lors des derniers Jeux Olympiques, nous avons eu plus de médailles féminines que masculines.
Vous écrivez également sur l'obsession actuelle de surfer sur des vagues géantes et sur son impact mortel. Plus de surfeurs ont été tués au cours des 15 dernières années que pendant les quatre décennies précédentes réunies.

 

PN : Le surf sur les vagues géantes est en quelque sorte une renaissance du waterman qu'était le Duc. Il faut être vraiment athlétique et avoir le sens de l'océan. C'est aussi un débouché pour un autre type de surfeur, qui peut obtenir un gain rémunérateur en termes de professionnalisme. Quiconque mesure plus de 1,8 mètre et essaie de participer à la compétition de surf actuelle avec un équipement court et en se concentrant sur les performances aériennes ne va pas réussir.

 

Pourtant, les gens sont fascinés par les grandes vagues. Il existe désormais un prix en argent pour la personne qui se prend en photo en train de surfer la plus grosse vague de l'année. Et quand il y a de l'argent sur la table, les gens vont risquer leur vie pour l'obtenir.

 

Mais soyons réalistes, la pêche commerciale est beaucoup plus dangereuse que le surf. Et vous n'allez pas surfer sur ces grandes vagues si vous n'êtes pas prêt à le faire. Vous ne serez même pas capable de pagayer. Les gens qui le font sont bien préparés et malgré cela, des gens se font tuer. C'est la nature même du sport extrême.

 

Dernière question. Le surf existe depuis des centaines, voire des milliers d'années, des premiers Hawaïens, à Mark Twain, à Duke, à Gidget, à Kelly Slater, et pourtant son pouvoir d'attirer notre attention semble plus fort que jamais. Madison Avenue l'utilise pour vendre de tout, des voitures aux eaux de Cologne. Pourquoi cette activité continue-t-elle à nous fasciner autant ?
PW : Je pense qu'elle remonte à ses origines à Hawaii et à cette idée que le surf est la pure poursuite du plaisir. Son association avec le paradis tropical et cette image du surf comme l'antithèse de la société moderne contribuent à maintenir sa popularité. Nous ne sommes plus des adolescents, mais nous avons toujours cette identification avec lui.

 

J'emmenais mon enfant au skate park l'autre jour et ce type m'a dit : "Mec, tu as 45 ans, tu ne devrais plus être dans un skate park. Et je me suis dit, eh bien, c'est ce que je fais. Il n'y a pas de surf, alors je vais aller au skate park avec mes enfants et faire semblant de surfer. C'est une adolescence perpétuelle.

 

PN : C'est un pur plaisir. Si une bonne houle du sud coulait et que nous montions à Cojo, peu importe depuis combien de temps vous surfez, vous vous souviendriez toujours des vagues que vous avez prises. C'est une vague unique, très propre. C'est donc un passe-temps très unique qui crée des souvenirs parce qu'il est si différent. La sensation d'apesanteur, de vitesse, et d'être dans l'environnement océanique, elle reste avec vous.

 

 

C'est juste très amusant. Vous n'avez pas besoin de surfer sur une vague de 40 pieds pour avoir cette sensation.
 

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